Amazon Snowball 提醒我們傳輸方式沒有改變

POT.HK:雖然網絡速度變快,但內容的體積也同步變大,Amazon Snowball 的出代表著資料運輸的方式提醒我們,傳輸方式沒有根本性的改變。

過去在網路剛開始普及的時代,很多人都以為用磁碟傳送資料到遠方(或是給隔壁同事)的方式已經死了,甚至還創造了一個叫做「Sneakernet」的半嘲笑名詞:「sneaker」是球鞋,「用球鞋組成的網路」就是用人力(特別指穿球鞋上班的「基層人力」)以運送磁碟的方式傳遞資料。

在家用級ADSL寬頻(或更早的ISDN)還不普及、1GB資料就叫做「天量」的時代,用網路傳輸大量資料除了速度和時間問題之外,最大的障礙有兩個:

  1. 雙方速度不均等:就算你拉了45Mbps的T3網路,碰到對方用的是電話線撥接的14.4K,還是一點辦法都沒有。
  2. 穩定性與重傳機制:因為網路相對不穩定(尤其是撥接式),所以傳到一半斷線是常見的事情,而偵錯重傳的機制並不是很常見,所以往往預定擺著一晚上可以傳完的資料,第二天一早才發現其實傳了五分鐘就斷了。

所以,不管是最早期用磁帶也好、後來用3.5吋硬碟加上泡泡紙也好、或是近十幾年(終於變輕了)用CD-ROM/DVD/MO/隨身碟來傳也好,「Sneakernet」一直都非常健康的存在著。

對了,當年終於突破郵政法規限制、同一市區內半天可以送達的快遞服務興起,也可以說是居功厥偉。

而這種雖說是半嘲笑,但其實大家多少都在用的方式,高科技進階版還真的被Amazon做出來了。這個叫做「Snowball」的裝置自備110V電源、自備電子紙標籤(其實是一部Kindle電子書閱讀器)、內建10Gbps網路介面、最多一次可以傳遞50TB的資料。

目前還不清楚Snowball裡頭用的儲存裝置是磁帶、硬碟陣列、SSD陣列、或是其他裝置。以50TB容量、考量穩定性、而且必要時能以內建電源驅動一段時間的話,似乎是高容量2.5吋SSD組成的陣列比較有可能(例如剛發表不久的16TB SSD)。磁帶技術上來說也有可能,但應該不會是磁帶;當然,也可能是幾個現在算是普及的8TB硬碟,但就比較不耐摔。

所以,其實就歷史脈絡來看,Snowball並不令人驚訝,究竟只是Sneakernet的進階版;我覺得比較有趣的,是Amazon用Kindle來當做「電子紙運送標籤」。

我在「我看2010年電子書十大預測」這篇舊文中曾經提到,e-ink電子紙(也就是Kindle的螢幕技術)的未來發展,在於以低廉的價格、以及可重複更新使用的特性,在某些用途上成為紙張的代用品;而在Snowball上的「運送標籤」,可以說是這個想法的實踐。

因為Snowball本身算是高價值的「貨品」,所以當然會一再重複使用,在透過快遞業者運送時,包含遞送對象和條碼等資訊的標籤也不可或缺(除非將來可以讓用戶自訂內容的廉價NFC標籤更加普及)。所以,電子紙只要符合這幾項條件,就是很好的標籤代用品:

  1. 一定程度的防風雨能力;
  2. 至少可支撐整個運送期間顯示的電力;
  3. 使用者可自訂顯示內容、並且有一定的防竄改能力。

對於有基本e-ink運用能力的廠商而言,一張電子紙、一個電池、一小片電路板、一個程式介面、一組封裝,就可以做出這樣的東西,但目前市場上還沒有養得起量產這種東西的需求(或許不久之後會有)、也需要有大戶出來鼓吹(例如美國郵政或大型快遞公司)。

而在此之前,最符合上述條件、而且市面上現成剛好就有的東西,不知道為什麼非常湊巧的就是Amazon自己家的Kindle。

雖然Kindle不便宜,但:

  1. Amazon自己拿的價格只有你的幾分之一;
  2. 說不定還是功能簡化版,就算不是簡化版(弄簡化版也是要成本的),拿到的價格還是很便宜;
  3. 也可能是舊版的存貨;
  4. 重新設計一個更輕巧的電子標籤,在不量產的前提下不見得比較便宜。

50TB的資料傳輸量不是人人用得到、儲存技術不是那麼重要、而且說不定很快就會有人(包括快遞服務商本身)也會提供類似、但或許容量較小的裝置給企業使用,所以「不過就是」另外一種Sneakernet進階版,繼續觀察就好。

但有趣的是,如果e-ink真的在這裡找到另外一個春天(最好再加上NFC),能夠普及的範圍、對運輸和相關行業的衝擊、以及對一般人生活便利性的影響,應該都會遠超過Snowball本身。

 

【非經允許、不得轉載。POT.HK 獲授權刊載;作者:傅瑞德;原文標題:Amazon Snowball:球鞋網路的極致;好文章需要你的支持,請讚好 粉絲專頁

【此文章刊載於POT.HK;標題:Amazon Snowball 提醒我們傳輸方式沒有改變